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Déséquilibre du système d'exploitation

L'irrégularité de la teneur en or du gisement et les difficultés du traitement, que nous avons évoquées, ont toujours handicapé la mine du Châtelet.

Dans la première période, de 1905 à 1914, les efforts d'extraction portent sur les gisements riches alors que l'usine n'est pas performante (capacités limitées et rendement moyen). Au début, des lots de minerai sont même vendus à l'Etablissement métallurgique de Vienne (Isère) tandis que les cendres, les boues aurifères et les scories de fusion sont envoyées à la Société des Cendres de Paris qui en retirent une petite quantité d'or fin.

A la reprise en 1923, l'usine est construite en fonction de la production de 1914. Elle ne peut fonctionner à plein rendement car les réserves de minerai riche ayant fortement diminué, il faut faire appel aux réserves non exploitées. Lorsque ces réserves diminuent, on limite la production pour éviter de les épuiser trop rapidement et on intensifie les travaux de recherche pour relancer l'activité.

En 1924, un sérieux conflit éclate entre la mine et l'usine, cette dernière accusant la première de ne pas fournir de minerai assez riche et d'être la cause de ses difficultés.

En 1908 et 1909, des recherches avaient été effectuées dans une douzaine de secteurs de communes avoisinantes : Chambon, Evaux, Château-sur-Cher. Elles avaient finalement été abandonnées. Le gisement de Château-sur-Cher sera cependant quelque peu exploité ultérieurement.

Influence des conditions économiques

Les conditions économiques ont souvent d'importantes conséquences sur le fonctionnement de la mine.

En 1923 par exemple, lors de la reprise de l'activité minière, l'augmentation du coût de matières premières, du matériel et de la main-d'œuvre multiplie par 3,5 le prix de la tonne de minerai.

Au début de la seconde guerre mondiale, l'augmentation des prix dépasse les 40%.

Ces variations créent des difficultés financières et une diminution de la main-d'œuvre qui nuisent à l'exploitation rationnelle de la mine.

Mine d or du Chatelet 16Un lingot

Influence du cours de l'or

Enfin la mine a été tributaire des fluctuations du cours de l'or qui ont été tantôt bénéfiques et tantôt désavantageuses.

En 1927, la revalorisation du franc est la cause d'une baisse importante.

En 1937, une hausse permet de reprendre des travaux délaissés. Elle se poursuit jusqu'en 1939, permettant à la Société d'entreprendre des investigations dans le nord du Canada

Pendant la guerre, le prix de l'or étant bloqué, l'Etat décide d'accorder une subvention aux producteurs d'or, subvention qui sera versée souvent avec beaucoup de retard.

En 1948, la réouverture du marché de l'or provoque une hausse considérable du cours : le prix du kilo bloqué aux environs de 50 000 F depuis 1939 dépasse les 500 000 F, atteint presque 700 000 f en 1949, pour baisser en 1950, ce qui portera un coup fatal au Châtelet.

Fin de la mine

En 1951, les frais d'exploitation se sont considérablement accrus.

En 1952, les difficultés continuent. D'autres mines d'or sont dans la même situation.

En 1953 une subvention de 5 millions est accordée, mais le prix de l'or baisse.

En 1954, le prix de l'or continue de baisser. Il est payé environ 10 fois moins qu'en 1939 alors que les prix ont été multipliés par 25. L'Etat refuse une nouvelle subvention alors qu'elle reconduit celle de Malsigne (Aude). La mine vit sur ses réserves. 40% du personnel est licencié.

En 1955, elle procède à de nouveaux licenciements et arrête l'extraction le 10 avril. C'est la fin.

Mine d or du Chatelet 17Vue d’ensemble des installations de la mine vers 1935 (document Guiollard)

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